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Le pouvoir calorifique inférieur est la quantité de chaleur dégagée lors d'une combustion. Cette valeur est souvent donnée pour les chaudières, afin de définir leur performance.

Pouvoir calorifique inférieur (PCI) : définition

Le PCI est la quantité de chaleur dégagée lors d'une combustion complète dans les CNTP (conditions normales de pression et de température, 0°C et 101 325 Pa), en prenant en compte la quantité de chaleur dégagée avec l'eau présente sous forme de vapeur dans les fumées. C'est cette dernière notion qui différencie le PCI du PCS (pouvoir calorifique supérieur). En effet, lors de toute combustion complète, le résultat de l'équation de combustion fera ressortir du CO2 et de l'eau en plus du dégagement de chaleur : ce dégagement de chaleur est le PCI.

Le PCI s'exprime en kJ/kg (kilojoule par kilogramme), il indique donc la quantité d'énergie par unité de masse de combustible. Il peut également être exprimé par unité de volume en litre ou en mètre cube.

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Ordre de grandeur du PCI

Pour vous donner quelques indications, voici des ordres de grandeurs de PCI pour différents types de combustible. 

Combustible PCI (kJ/kg)
Gaz naturel 40 200
Propane  45 800
Charbon 33 300
Pétrole 39 800

À quoi sert le PCI dans la vie courante ?

Le PCI est principalement utilisé pour comparer des chaudières. On parle de rendement de combustion sur PCI, c'est-à-dire quelle partie de l'énergie dégagée est récupérée par la chaudière. Ce rendement caractérise donc l'efficacité de la chaudière, de son brûleur. Le PCI est donc un excellent élément pour bien choisir sa chaudière. Pour une chaudière à condensation, il est préférable d'utiliser le PCS prenant en compte la liquéfaction des vapeurs d'eau, mais certains utilisent tout de même le PCI, donnant alors des rendements de chaudières à condensation supérieurs à 100 % sur PCI.

Notez que, pour une chaudière moderne classique (hors condensation), le rendement sur PCI doit être supérieur à 90 %. Des valeurs entre 92 et 94 % sont de très bons résultats.

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